L’histoire des vélos GT

Comment GT est devenu un nom de confiance dans le monde du BMX

Comment GT est devenu un nom de confiance dans le monde du BMX

Les GT Bicycles sont connus pour leurs vélos BMX et VTT ainsi que pour leur sélection de plus de 4 500 pièces et accessoires allant des cadres et composants aux casques et vêtements.

Basée à Santa Ana, en Californie, aux États-Unis, GT est connue pour la conception de ses cadres de VTT « triple triangle » à queue dure. Ce cadre de vélo se caractérise par un tube supérieur s’étendant vers l’arrière au-delà du tube de selle, ce qui est connu pour réduire les vibrations de la roue arrière vers le siège du vélo.

En 1996, GT a remporté une commande pour la fabrication d’un « Superbike » en fibre de carbone d’une valeur de 30 000 dollars pour les Jeux olympiques d’été. La société a sponsorisé de nombreuses équipes de course et de nombreux coureurs, dont les célèbres pilotes Rebecca Twigg, Bob Morales, Juli Furtado et Eddie Fiola.

En 1972, Gary Turner n’a pas trouvé de cadre de BMX durable pour son fils, il a décidé de mettre son expérience de la soudure au service de la création du tout premier cadre GT. Le reste, comme on dit, appartient à l’histoire.

Brève histoire des vélos GT

Brève histoire des vélos GT

Dans les années 1970, la plupart des cadres étaient des Schwinn Stingrays modifiés qui étaient lourds et se brisaient facilement. Pour Gary Turner, qui était un ancien dragster et ingénieur de profession, ces cadres n’étaient pas assez résistants pour supporter le stress des courses de BMX et des sauts. Le fils de Gary, Craig, était sur le point de participer au circuit de course de BMX SoCal. Grâce à ses talents de soudeur dans les voitures de dragster, Gary a pu concevoir un cadre de vélo avec des tubes en chrome-molybdène 4130. Le cadre qui en résulte est impressionnant de solidité et de légèreté par rapport à l’acier au carbone ordinaire – le même châssis qu’il a construit pour les dragsters.

Le vélo de Craig s’est fait remarquer sur la piste de BMX. C’est alors que Gary a commencé à fabriquer des cadres pour les autres enfants, et cela a connu un succès immédiat.

Depuis un petit garage de Fullerton en Californie, Gary Turner a fait équipe avec Richard Long, opérateur de la piste de BMX. Ensemble, ils ont lancé GT Bicycles en 1977. La société, qui porte les initiales de Turner, est spécialisée dans les vélos de BMX. Leurs ventes ont tout de suite fait un bond, atteignant 4 millions de dollars à la fin de 1981.

Bicyclettes GT

Les vélos GT n’ont qu’une seule mission : aider les cyclistes à repousser les limites en créant les cadres de vélo les plus innovants et les plus fiables.

En 1980, GT Bicycles a lancé son premier vélo, le GT Pro. Ils ont également commencé à sponsoriser des coureurs de BMX, parmi lesquels Denny Davidow et Lee Medlin. La même année, GT a publié sa première publicité dans un magazine sur le thème « Bicycle Motocross Action ».

Bientôt, les vélos GT sont devenus les chouchous des circuits de course, remportant plus de victoires en BMX que toute autre marque de cette époque.

Trois ans après son lancement, GT a créé son premier vélo de style libre appelé le Performer. Ils ont également signé les populaires pilotes de BMX freestyle Eddie Fiola et Bob Morales. L’unique tube coudé a changé la donne et est devenu une marque de fabrique de GT. En 1984, GT a fait son entrée dans la catégorie en plein essor des vélos de montagne en affrontant de front le leader du secteur, Cannondale.

En 1985, GT a racheté Dyno à Bob Morales, ainsi que sa collection de vêtements et de chaussures.

GT Bicycles a repris quelques autres entreprises dans la seconde moitié de la décennie. Parmi celles-ci, Robinson Racing en 1987 et Auburn Cycles et Powerlite en 1989.

Rendre public

La société a été constituée sous le nom de GT Holdings, Inc. en août 1993. Trois mois plus tard, la direction de GT a mené un rachat par emprunt (LBO) qui a permis à la société d’afficher des revenus de 123,8 millions de dollars et un bénéfice net de 3 millions de dollars alors même que la concurrence était aux prises avec des pertes, les ventes étant en baisse et le public perdant tout intérêt pour le sport du BMX. En raison de cette lutte, Long and Turner a vendu une participation majoritaire à Bain Capital en 1993.

En octobre 1995, la société a réalisé son introduction en bourse – en vendant 4,7 millions d’actions à 14 dollars l’action. Son premier jour en tant qu’entité publique a coïncidé avec le rappel de près de 8 000 vélos dont les fourches avant étaient potentiellement défectueuses, ce qui a entraîné une baisse des stocks de 0,75 $.

Les vélos GT ont rebondi en décembre 1995, avec un centre de développement au Colorado, des centres de distribution dans quatre États américains, et en revendiquant une part de marché de 40 % des segments axés sur les jeunes.

À temps pour les Jeux olympiques d’été de 1996, GT a obtenu une commande pour la fabrication d’un vélo très aérodynamique appelé « Superbike », développé avec l’équipe nationale américaine. Connu sous le nom de « Project ’96 », le Superbike était doté d’un cadre en carbone graphite sans tube supérieur, d’une selle et de tubes inférieurs extrêmement fins, et de roues aérodynamiques de taille unique.

Craig Griffin, un entraîneur d’endurance sur piste de la Fédération américaine de cyclisme, a décrit le Superbike comme « c’est tellement aérodynamique que quand on le regarde de face, il disparaît. »

Lors de la toute première épreuve de vélo de montagne des Jeux d’été, GT Bicycles a sponsorisé deux athlètes aux Jeux olympiques d’Atlanta en 1996. L’équipe des États-Unis a remporté deux médailles d’argent sur le Superbike, un vélo fait main. Grâce à ce succès, GT a connu une légère augmentation des ventes après des heures d’exposition télévisée internationale des jeux.

L’année suivante, Nike est devenu le sponsor officiel des 57 athlètes de la GT, dont 32 coureurs de BMX, 9 coureurs de VTT et 16 artistes de style libre et de spectacle aérien.

La tragédie frappe

Une semaine avant les débuts de GT aux Jeux olympiques d’été de 1996, le co-fondateur Richard Long a été tué dans un accident de moto alors qu’il se rendait à une course de VTT à Big Bear, en Californie.

Au moment de la mort de Long, GT fabriquait 600 000 vélos par an sous les marques GT, Powerlite, Robinson et Dyno. La société vendait également des pièces et des accessoires de vélo par l’intermédiaire de son réseau Riteway, ce qui lui rapportait un chiffre d’affaires annuel de 150 millions de dollars.

La fin des années 90

Lorsque les vélos de style rétro ont fait leur retour en 1997, GT a lancé le modèle Dyno Roadster, qui se caractérisait par un cadre surbaissé, une fourche à ressort absorbant les chocs, des pneus à flanc blanc, des jantes à rayons chromés de calibre 10 et des ailes de ballon surdimensionnées.

La société a également signé un accord avec Harley-Davidson pour construire une série limitée de 1 000 motos numérotées qui ressemblent beaucoup aux motos Harley-Davidson. Ces vélos se vendent au détail à environ 2 300 $ et sont dotés d’un garde-chaîne distinctif de style 1950, d’accents chromés, de garde-boue épais et d’une selle de moto. Pour couronner le tout, ces vélos portent l’emblème Harley-Davidson à l’avant, ainsi qu’une transmission interne moderne à sept vitesses et à changement rapide. Lancées à temps pour Noël, les Harley-Davidson ont généré des bénéfices estimés à 2,3 millions de dollars.

Les GT Bicycles ont continué à se battre après la mort de Richard Long. En 1997, ses bicyclettes ont attiré l’attention du public dans le film « Leave It to Beaver ». Des maillots de vélo GT ont alors été vendus dans les magasins Niketown à travers les États-Unis. Coca-Cola a également acheté des vélos GT pour une campagne de promotion de ses boissons Fresca. Le magazine Popular Science a même qualifié le vélo à assistance électrique GT de « meilleur nouveau produit de loisirs » en 1997.

L’année suivante, Bain Capital a vendu GT à un autre groupe d’investissement – Questor Partners – pour 175 millions de dollars.

Dans un effort pour accroître l’exposition médiatique, GT Bicycles – avec Pioneer et Honda – a investi près d’un demi-million de dollars dans une nouvelle émission de télévision appelée Crank. Cette émission d’une demi-heure présentait des pilotes de BMX effectuant des cascades, des tours de piste et des démonstrations aériennes sur fond de lumières clignotantes, de musique forte et d’images de synthèse. Centrée sur la course, le freestyle et d’autres épreuves cyclistes, l’émission a été diffusée pour la première fois sur la chaîne Fox Sports Network en mars 1998.

En 2001, à l’occasion du 5e anniversaire de la mort de Richard Long, Questor a déposé son bilan et a été racheté par Pacific Cycle. Puis, en 2004, Pacific Cycle a été racheté par la société canadienne Dorel Industries.

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